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Peter Thiel、1517基金与下一个扎克伯格

 

作者 Lizette Chapman 翻译 ONES Piece 翻译计划 任宁

译者按:常常劝人从高校退学、致力于在公海上建造浮动社区、四处奔波参加黑客马拉松……那个「白送」十万美金的 Thiel Fellowship 计划背后的人们终于露面,来谈谈他们为「社交极客」们送福利、当顾问和开派对的新基金——1517 Fund——以及,他们为什么要这么干。

 

黑客马拉松上的演讲一般都会包含一些特定的「热词」:创新、迭代、优化,以及 Fritos 玉米片。但今年秋天早些时候,当 Danielle Strachman 站在圣地亚哥的一次黑客马拉松的舞台上时,她却邀请台下千余位参与活动的程序员和她一起,参与一次有指导的冥想。让你自己静下来,她说。把注意力集中在呼吸上,身心一体,加入这场运动。台下那群正处高压之下的听众挺配合的,Strachman 回忆到。「我可以听到房间里的声音低下来了。」

这听起来有点小清新?好吧,是有点。「加入这场运动」的意思是,放弃正式教育,以 Peter Thiel,这位斯坦福大学法学博士、PayPal 和 Palantir 联合创始人所提倡的方式去创业。Strachman 和她的合伙人 Mike Gibson 曾经一起领导过 Thiel Fellowship。Thiel Fellowship 是一个每年向20余位大学本科年龄的学生发放10万美元奖金,以此为条件让他们退学创业的项目。在去年 Peter Thiel 帮忙搞垮了八卦网站 Gawker,以及成为特朗普在硅谷的最大拥趸之前,Thiel Fellowship 都是他最大的公众谈资。

今年春天,在运作 Thiel Fellowship 六年之后,Strachman和 Gibson 发现他们的项目有个缺陷:他们没有好好利用往届的项目成员和项目成员的朋友们——这个社交网络对于很多人(包括投资人)来说,是非常有价值的。所以在一次早餐会上跟 Thiel 说起了通过创办一家基金来连接之前的 fellowship 与典型的创业加速器「导师咨询换股权」的做法——用相对较小的资本体量,他们就可以给奖金,给贷款,以及在他们气氛宽松的社交聚会上接触到其他创业者和商界人士。据他们说,所有人都能从中获益,而投资人们也可以增加他们投到下一个马克·扎克伯格的机会,或者至少能认识到他(或她)。

「对一位年轻人来说,1000美金也许是笔大钱了,但对于我们则不是。」

他们说得挺对,尤其是在 Thiel 听来——他靠着在2004年给 Facebook 写了一张50万美元的支票,从身家数百万美元一举跻身十亿美元富豪俱乐部。Strachman 和 Gibson 把这支基金也作为 Thiel 对抗大学的「圣战」的延续,把本科学历证书比成数世纪前天主教教堂贩卖的赎罪券那样毫无价值的废纸。这两个人把基金命名为1517——据说这是马丁·路德将九十五条论纲[1] 钉在教堂门口的那一年。

听起来有点过了?没错,但除了 Peter Thiel 之外,还有其他的约30位投资人吃他们这套,包括 eBay 的创始人 Pierre Omidyar、Skype 的联合创始人 Jaan Tallinn、Coors 家族、得克萨斯的 Hunt 家族,以及 Nicolas Berggruen,这位所谓的身家十亿的流浪汉。他们一共向1517注入了2000万美元。目前为止,Strachman 和 Gibson 已经向年轻的极客们投出了550万美元。他们的公司静悄悄地在四月开张,已经投了大约30个项目,最多单个不超过25万美元,还有通过移动 app Venmo 送出的从1000到六万美元不等的奖金。「对一个年轻人来说,1000美金也许是一大笔钱,但对于我们则不是。」Strachman 说,「我们收集社交极客——(对我们的投资人而言)1517就是搜索成本。」

他们的确在搜索。1517投的项目中,大约有60%是入选 Thiel Fellowship 的,但是不像那个计划,1517并不会因为创业者有大学学历就不加考虑。大多数周末,Strachman 和 Gibson 都会去参加在圣地亚哥或在中西部的大学校园里举办的黑客马拉松,在体育馆的地板上过夜,或者睡在热衷科技的兄弟会会所的沙发上。他们教本科生如何撬开「手铐」(意指正规教育给人戴上的镣铐),并且向青少年发放印着「不要再回学校」的文化衫。

通过七个月辛勤在硅谷和全美国组织晚餐、聚会和其他活动,1517打造了一个超过600人的社交网络圈。这网络里有年轻的创业者和Thiel Fellowship 的参与者,以及投资人和其他行业经验丰富的老兵,可以提供技术、财务和管理方面的建议。Strachman 说,1517还另有一个线上渠道,可以通过电子邮件让15000人收到招聘信息和其他创投圈新闻。

在最近的一次在旧金山 Mission 区举办的派对上,一支叫 Joy Drops 的四人乐队演奏着爵士乐,受1517邀请的客人们从新兴技术谈到克尔凯郭尔的文章,海阔天空地聊个不停。而戴着增强现实头显的开发者则穿梭其中,邀请人们试试他们的原型产品。「Mike 和 Danielle 对谁都一视同仁,」一位参加者, Noah Shutty 说,「通过他们我认识了一大帮子疯狂的家伙。」

Strachman 和 Gibson 在今年春天找到了Shutty——当时他即将获得他在密歇根大学的粒子物理学本科学位。在散落着没洗的脏衣服的朋友家客厅里,Shutty 花了20分钟向他们俩解释了如何使用他学习的用于搜索暗物质的知识来开发算法,以实现更简单地搜寻媒体文件以及为它们打标签。两周内,1517 送了他一万美元的亚马逊云服务额度,让他可以抛弃父母家地下室里那台老戴尔服务器,将搜索能力翻了十番。他们还通过 Venmo 给他转了1000美元——靠这笔钱做盘缠,他在毕业后搬到了旧金山。

「他们是我的硅谷经历中最亲密的部分」,Shutty 说。他的创业公司 Deepgram 之后加入了 Y Combinator,融资180万美元。「在现在这个点儿上,我更是把他们看成朋友。」

对于1517的25万美金左右的投资,他们会更正式些。用可转债的形式,他们将获得那些通过其他投资人独立估值的、融到钱的创业公司的股权。除此之外,1517的结构其实跟传统投资机构很像,也就是说基金的2%会用来支付运营费用以及Strachman 和 Gibson 的薪水,而且作为 GP,他们会得到投资总盈利的20%。

当然,如果他们投的项目失败了(就像九成的创业公司那样),1517除了来自创业者的感谢之外什么也得不到(但这些人有可能会再度创业)。在那些他们投的并且后续拿到更大融资的项目中,有让人们以通话、短信和流量(而不是手机本身)来计费的手机项目,有给3D打印做的 CAD 系统,还有可以测量糖尿病人血糖浓度的隐形眼镜。至于那些更随意给过钱的项目,有些会时不时地消失一阵子,但是很多还是会经常发电子邮件来更新项目进度,或者与1517的两位合伙人一起视频通话。

「我们创造了一个类似学校的玩意儿」,Gibson 如是说(但他没承认这里的讽刺意味),「我们想要与那些不走寻常路、从事尖端科技、与我们气味相投的人一起工作。」投资人之一的 Berggruen 管1517叫「学习工场」。

在圣地亚戈运作一个让孩子们从事自选项目的机构「Innovations Academy」数年之后,Strachman 成了 Thiel Fellowship 的联合总监。Gibson 的人生道理则更曲折一些。在发现他的学术工作没法改变人们的观念之后,他从牛津大学的政治科学博士项目中退学,然后成了一位对帝王制度和 seasteading [2] 怀抱兴趣的科技作者。而这份兴趣也帮他在2010年在 Thiel 的对冲基金里谋得一职。不久后,他被调到了 Thiel Fellowship 工作。

自从 Facebook 在2012年 IPO 之后,许多风险投资人,无论是正式还是非正式地,都开始注意在大学校园里发掘创业潜能。虽然关于「不带理解的、为了学习而学习」的大学教育的辩论一直都在,但数据还是站在了「创业者需要上大学」这一边。根据彭博社整理的资料,在2009年到2015年间,获得至少两千万美金融资的2005位科技公司创业者中,只有94位,或者说大约4%,是没有大学文凭的。

就算你只是想在新兴科技公司找工作,大学学历都是先决条件——Riviera Partners 的首席运营官 Will Hunsinger 如是说。他经常把潜在人才送进类似 Uber、Airbnb 和 Evernote 那样的公司。他表示,多数想进入这些人才库的求职者都需要拥有来自排名前25的工程类大学的学位,而不是一张三个月编程培训班的毕业证。「每个扎克伯格的背后都有一千(或者更多)个失败者,但是你肯定没听说过他们,」Hunsinger 说,「我们不会招这样的人。」

纵然如此,但在1517的名单上的创业者们却更关心社交和圈子,而不是为自己想好退路。Stacey Ferreira,一位在20岁就卖掉了自己第一个创业项目的前 Thiel Fellowship 参与者,现在正在利用1517的投资进行第二次创业。她说她会尽量参与1517组织的所有活动,在活动上寻觅人才、导师和投资人。而最重要的是,她说,「找到那些跟我相似的年轻创业者。」

这是ONES Piece 翻译计划的第109篇译文。本文原载于 彭博商业周刊,作者 Lizette Chapman,由 ONES Piece 翻译计划 任宁 翻译。ONES Piece 是一个由 ONES Ventures 发起的非营利翻译计划,聚焦科技创新、生活方式和未来商业。如果您希望得到更「湿」的信息,我们也有播客节目「迟早更新」供您收听。

[1]:马丁·路德所作关于反对赎罪券的辩论提纲,引起很大轰动和争辩,不但引发了宗教改革运动,更直接促成了新教的诞生。

[2]:一个远离现有任何国家的领土、在公海上创建永久社区的概念。

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